Lionfish: from tank to terror

Image Credit: Hans Braxmeierm

THE  RED  LIONFISH,  Pterois  volitans has  a  striped  complexion,  feather-like  pectoral  and dorsal  fins,  making  them  a  majestic  addition  to  any  marine  aquarium.  Packed  full of  personality,  and  with  an  explosive  jaw,  makes  feeding  times  interesting.  However,  their  venomous  spines  and  tank-busting  size  (adults  can  reach  around  50cm  in  length)  mean these  fish  can  prove  tricky  for  even  the  most  experienced  aquarist.  And  in  that  lies  the  issue.  

Many  people  have  bought  these  fish  thinking  they  could  manage  P. volitans  size  and feeding  requirements  (they  prove  stubborn  when  accepting  any  food  that  isn’t  live),  only to discover  that  they  are  too  much  to  handle.  Thinking  there  is  no  other  option,  some thoughtless  hobbyists  have  released  their  fish  into  the  water.  This  has  led  to  P.  volitans becoming  a  highly  invasive  species  in  the  Caribbean.  With  no  natural  predators,  the population  has  boomed  to  an  unprecedented  level.  Living  up  to  the  concept  that  if  a  fish  can  fit  in  its  mouth,  it’s  going  to  eat  it,  this  alien  has  decimated  local  populations  on  the reefs.  P.  volitans are  capable  of  eating  fish  much  larger  than  that  mouth  appears.  When  a prey  fish  comes  near  the  mouth  of  this  predator,  the  Lionfish  is  able  to  extend  its  jaw  a  considerable  amount  and  engulf  the  unsuspecting  victim  whole.  Because  of  this,  biodiversity  on  the  reefs  has  declined  greatly.  It  truly  is  a  force  to  be  reckoned  with.  Or  so  was  thought  for  a  long  while. 

There  have  been  attempts  to  reduce  the  population  of  these  predatory  fish  over  the  years.  Some  divers  took  to  the  water  armed  with  spear  guns,  targeting  these  fish  and  collecting  large  quantities  of  them  in  small  nets.  However,  this  didn’t  make  a  dint  in  the  overall  number.  It  seemed  that  this  invasion  was  going  to  continue.  

Then  came  a  spark  of  ingenuity.  If  these  fish  had  no  natural  predators,  could  we  not  make  one?  I  don’t  mean  by  playing  God  to  create  a  whole  new  species  in  a  lab, I  mean  training  the  other  carnivorous  species  on  the  reef  to  eat  the  Lionfish.  The Caribbean  reefs  are  teeming  with  other,  larger  predators  who,  with  some  effort,  could  be  trained  to  add  something  alien  to  their  diet.  P.  volitans  shares  the  waters  with  species  of sharks;  such  as  the  Caribbean  Reef  Shark, the  Nurse  Shark, and  Tiger  Sharks,  just  to  name  a  few.  Along with  these,  there  are  many  species  of  Moray  Eels,  such  as  the  Green  Moray  Eel and  the  Spotted  Moray  Eel.  If  all  the  other  predators  on  the  reef  could  be  taught  to  predate  upon  P.  volitans,  then  this  could  go  a  long  way  to  reducing  the  number.  And  that  is  exactly  what  some  people  are  trying  to  do.  

Once  again  armed  with  spear  guns,  divers  have  taken  to  the  water.  This  time  they  aren’t  removing  the  corpses.  They  are  keeping  them  in  the  water  and  enticing  predators  to  come  and  take  a  bite.  This  new  method  of  control  is  proving  promising.  Videos  have  surfaced  online  showing  different  species  of  sharks  and  eels  being  fed  Lionfish.  If  this  behavioural  adjustment  is  successful,  then  we  could  see  a  significant  decrease  in  the  numbers  of  P.  volitans on  Caribbean  reefs.  If  this  happens,  then  other  species  of  reef  fish  can  replenish  their  populations,  creating  a  healthy  and  thriving  reef  once  more.  

The  moral is:  don’t  dump  a  fish  in  your  nearest  water.  Better  yet,  don’t  buy  it  in  the  first  place. 

Leave a comment

Please note our disclaimer relating to comments submitted. Please do not post pretending to be another person. Nouse is not responsible for user-submitted content.