Are we watching the same game? Science says yes!

Image Credit: Aleksandr Osipov

A  UNIVERSITY  OF  YORK  study  has  found  that  supporters  of  the  same  football  team  engage  their  brains  in  similar  ways whilst  watching  matches.  There  are  also  notable  differences  in  the  way  that  rival  teams  use  their  brains  when  watching  a  match. The  partisanship  of  football  fans  is  a  well-worn  trope  of  the  beautiful  game.  Liverpool’s  petition  to  have  the  2018  Champions  League  final  replayed  because  of  a  50/50  challenge  between  Mo  Salah  and  Sergio  Ramos  to  see  this. 

The  study  supports  the  idea  that  two  sets  of  fans  can  watch  the  same  match,  but  experience  it  in  different  ways.  This  often  culminates  in  a  different  perception  about  the  fairness  of  decisions  in  the  match  or  of  the  quality  of  a  team’s  performance. 

The  phenomenon  can  be  summed  up  with  a  classic  retort  to  any  piece  of  sporting  analysis:  “are  we  watching  the  same  game?!” The  study  mapped  the  brain  activity  of  a  set  of  Manchester  United  and  Chelsea  fans  using  an  MRI  whilst  they  watched  a  match  between  the  two  sides.  They  concluded  that  despite  the  old  adage  about  not  “seeing  the  same  game”,  the  regions  of  the  brain  involved  in  sight  showed  similar  activity  in  both  sets  of  supporters  with  no  discrepancy  between  the  two  groups  in  this regard.

But,  as  Professor  Tim  Andrews  from  the  Department  of  Psychlogy  puts  it,  “in  the  frontal  and  subcortical  regions  of  the  brain–  including areas  known  to  be  active  in  reward,  self-identity  and  control  of  movement    there  was  a  correlation  between  supporters  of  the  same  team,  but  significant  differences  between  the  groups.  This  is  what  allows  fans  of  rival teams  to  develop  a  different  understanding  of  the  same  game.”

The  nucleus  accumbens,  an  area  that  is  important  to  the  brain’s  reward  system,  was  a  particular  area  of  difference  between  the  two  sets  of  supporters.  The  team  behind this  suggests  that  the  link  between  group  bias  and  reward  may  explain  the  ease  and  rapidity  with  which  humans  form  groups  and  favour  in-group  members.

In  a  press  release  about  the  study,  Professor  Andrews  stated:  “The  results  of  our  study  offer  new  insight  into  the  neural  basis  for  group  bias  and  the  human  tendency  to  feel  comfort  and  reassurance  when  part  of  a  group,  alongside  distrust  of  outsiders  and  rivals.”

The  psychology  professor  then  added:  “The  regions  of  the  brain  that  showed  the  biggest  differences  between  the  groups  of  supporters–  the  subcortical  regions  positioned in  the  middle  of  the  brain    are  believed  to  have  been  conserved  during  evolution    this  supports  the idea  that  group  mentality  may  reflect  one  of  the  more  primitive  human  instincts”.

Ultimately,  it  remains  to  be seen  as  to  whether  this  will  influence  football  fans  to  check  their  own  bias.  One  imagines  that  the  terraces  of  Old  Trafford  will  not  be  musing  on  their  own  brain  chemistry  the  next  time  Manchester  United  play,  but  who  knows?  All  I  can  say  is  “group  bias”  will  be  very  hard  to  fit  into  a  chant.

Leave a comment



Please note our disclaimer relating to comments submitted. Please do not post pretending to be another person. Nouse is not responsible for user-submitted content.