The perils of dreaming to be a pro footballer

York student Graham Rush recalls his time at Cambridge United FC and the emphasis placed on football over education

Dreaming: Graham Rush in his playing days at Cambridge United FC / Photograph: Graham Rush

THE  ASPIRATION  TO  become  a  professional  footballer  enraptures the  majority  of  children  on  a  playing  field  at  school.

Ex-Cambridge  United  footballer  and  current  York  PhD  student  Graham  Rush’s  childhood  was  no  different;  he  is  quick  to  reflect  on  the  ease  with  which  he  has  always  found  playing  sport  and  his  boyhood  dream  to  become  a  footballer.

For  many,  however,  the  dream  does  not  become  a  reality.  While  eight  is  the  minimum  age  for  formal  association  with  a  club,  children  get  scouted  from  as  early  as  the  age  of  three;  attend  training  and  matches  every  week,  usually  involving  long  commutes,  and  are  led  to  believe  that  they  will  make  it  as  a  footballer.

In  the  UK  it  is  often  painted  as  a  choice  between  football  and  further  education,  while  American  football  players  study  for  a  college  degree  at  the  same  time  as  preparing  for  the  fiercely-competitive  NFL  draft.  Indeed,  Rush  tells  me  of  how  he  was  “brainwashed”  into  thinking  that  he  would  make  it  as  a  footballer  and  that  education  should  be  subordinated.

When  Sunderland  midfielder  Duncan  Watmore  graduated  with  a  first-class  degree  in  2015,  he  was  only  the  second  Premier  League  player  in  history  to  do  so,  suggesting  that  higher  education  and  professional  football  are  diverging  paths.

Rush  admitted  that  at  school  he  perceived  further  education  and  football  as  opposing,  mutually  exclusive  options.  This  belief  had  been  ingrained  into  him  from  a  young  age  by  successive  football  coaches.

“They  brainwash  you  a  little  bit  into  believing  that  this  is  the  only  thing  in  life,  that  you  have  to  be  a  footballer  and  there’s  nothing  else.  We  were  told  that  we  should  not  spend  too  much  time  on  college  as  it  was  a  distraction,  which  was  ridiculous  really,”  Rush  admitted.

The  danger  of  neglecting  education  to  focus  on  football  is  highlighted  by  the  alarming  PFA  statement  that  50  per  cent  of  those  entering  football  at  the  age  of  16  are  without  a  club  within  two  years  and  just  0.5  per  cent  of  those  aged  nine  in  academies  go  on  to  make  a  living  from  professional  or  semi-professional  football.

With  such  a  small  chance  of  realising  their  childhood  dream,  and  with  the  short  expiration  date  on  football  careers  in  any  case,  it  seems  short-sighted  to  side-line  education. The  boundless  optimism  of  youthful  prospects  is  blinding  to  such  realities,  but  Rush  believes  that  coaches,  aware  of  such  high-stakes,  have  a  responsibility  to  promote  back-up  options.

They brainwash you a little bit into believing that this is the only thing in life, that you have to be a footballer and there’s nothing else.

At  the  age  of  16  and  just  one  week  after  finishing  his  GCSE  exams,  Rush  began  his  first  official  contract  playing  as  a  centre-back  for  local  team  Cambridge  United,  then  a  League  One  side.

Whilst  on  the  books  of  Cambridge  United,  Rush  was  enrolled  onto  a  BTEC  Sports  Science  course,  but  confesses  that  players  were  “lumped”  onto  such  a  programme  to  “tick  a  few  boxes  and  keep  people  happy  that  they  were  educating  us,”  when  really  their  education  consisted  simply  of  copying  sheets  of  notes  for  about  10  hours  per  week.

“We  were  led  to  believe,  and  our  parents  were  led  to  believe  that  we  would  be  looked  after,  that  we  would  be  well-educated.  At  the  time  I  didn’t  think  anything  of  it,  but  it  was  pretty  bad  what  went  on,  really,”  he  said,  before  dramatically  revealing  that  one  of  his  tutors  ended  up  in  prison  following  a  fraud  conviction  involving  the  company  which  supplied  tutors  to  the  club.

Rush  spent  three  years  with  Cambridge  United’s  youth  team  before  joining  the  first-team.  However,  he  was  limited  to  a  few  appearances  on  the  bench  and  was  released  a  year  later  with  no  first  team  appearances  under  his  belt.

It  was  at  this  time  that  Rush  started  to  re-evaluate  his  options  and  consider  university.  Previous  to  this,  he  admitted  that  it  had  “always”  been  football  at  the  expense  of  everything  else.  He  remembers  his  parents  being  called  into  school  and  told  that  their  son  was  not  achieving  his  academic  potential.

Nevertheless,  Rush  did  not  completely  terminate  the  football  route  until  a  potential  trip  to  impress  scouts  at  a  trial  in  the  US  was  cancelled  in  the  aftermath  of  the  9/11  terrorist  attacks.

Graham Rush (left) on Graduation Day / Photograph: Graham Rush

At  the  age  of  29  and  not  having  done  an  exam  since  16,  Rush  then  decided  to  do  a  fast-track  degree  and  studied  Geography  at  the  University  of  Gloucestershire  with  financial  help  from  the  PFA.  He  admitted  that  his  acceptance  into  university  was  based  on  the  decent  grades  achieved  in  his  GCSEs  and  “very  little”  to  do  with  the education  he  received  whilst  at  Cambridge  United.

Hence,  Rush  is  quick  to  call  for  more  crossover  between  football  and  education,  similar  to  the  US  model.  He  not  only  wants  to  see  more  educational  opportunities  for  aspiring  footballers  in  the  UK,  but  also  more  support  for  players  dropped  by  clubs  and  forced  to  take  another  career  path.

“Once  football  was  finished  it  was  like  we  were  just  forgotten  about.  There  was  no  kind  of  advice  on  how  to  approach  university.  There  was  no  real  route  from  football  into  university,”  he  said.

If  he  could  go  back  and  give  the  fresh-faced  16-year-old  boy  about  to  sign  his  first  football  contract  any  advice,  he  would  still  emphasise  a  focus  on  football  but  also  insist  that  he  “put  [his]  foot  down  and  made  sure  that  they  educated  us  properly  and  be  more  aware  that  the  dream  probably  wasn’t  going  to  happen.”

Nowadays  Rush  studies  towards  a  PhD  at  York,  admitting  that  he  has  surprised  himself  with  how  much  he  has  enjoyed  research  since  starting  university. In  his  spare  time,  he  is  an  elite  runner,  running  twice  a  day,  and  such  efforts  have  earned  him  the  honour  of  representing  Great  Britain  a  couple  of  times.  He  even  joked  that  he  may  take  up  football  again,  this  time  at  full-back  where  he  can  run  all  day  long.

Leave a comment

Please note our disclaimer relating to comments submitted. Please do not post pretending to be another person. Nouse is not responsible for user-submitted content.